Le vieillissement et les troubles de comportement

Mieux comprendre votre animal pour mieux l’aider

En général, le corps de votre chat commencera à présenter ses premiers signes de vieillissement au niveau cellulaire à l’âge de sept ans. Cependant, vous ne remarquerez pas de symptômes externes avant que votre chat ait environ 12 ans. À cet âge, les chats subissent un ralentissement de leurs cellules et une diminution de la capacité de leurs fonctions corporelles, y compris leur cœur et leur système immunitaire.

Lors du vieillissement, il est très fréquent d’observer des changements dans les comportements de l’animal. Plusieurs facteurs ou stimuli peuvent abaisser le niveau de tolérance et déclencher le développement de comportements atypiques. Parmi ces facteurs, il y a les maladies physiques et mentales, les débalancement hormonaux, les conditions douloureuses comme l’arthrite et les troubles dentaires, la diminution des capacités sensorielles, les variations de l’environnement, les interactions sociales, etc. Il est donc important d’effectuer une évaluation médicale dans le but d’éliminer toute cause médicale primaire sous-jacente.

Il est important que vous compreniez que malgré que vous observiez les effets su temps se faire sentir, il reste encore de belles années à vivre pour votre animal.

Les changements de comportement observés avec le vieillissement

  • Augmentation de l’anxiété et de l’irritabilité

  • Augmentation de l’agressivité

  • Augmentation des vocalises

  • Diminution des fonctions cognitives

  • Diminution de la tolérance aux manipulations et aux contentions

  • Variations dans le cycle d’éveil et de sommeil

  • Recherche évidente de contacts physiques ou visuels avec les propriétaires

Dans bien des cas, ces comportements peuvent s’expliquer par une diminution de l’efficacité des différentes fonctions sensorielles.

Le syndrome de dysfonctionnement cognitif (sénilité)

La sénilité est causée par un déclin progressif des fonctions cognitives, lié à l’âge. Elle se manifeste de façon très variable d’un individu à l’autre, tant pour son apparition dans le temps que par ses symptômes.

Les signes comportementaux de dysfonctionnement cognitif ont tendance à devenir clairement perceptibles chez les chats âgés de 10 ans ou plus. Les signes incluent une désorientation spatiale; (le chat peut errer dans la maison ou loin de chez lui dans un territoire inconnu); manque d’intérêt pour jouer; sommeil excessif; cycles modifiés de sommeil et d’éveil ; de longues périodes de regard vide dans l’espace ou les murs ; indifférence à la nourriture et à l’eau; uriner et déféquer à l’extérieur de la litière ; et des épisodes apparemment spontanés de vocalisations fortes, fréquemment au milieu de la nuit.

Certains des comportements bizarres peuvent être attribuables à l’impact progressif d’une condition physique de longue date qui s’aggrave à mesure que le chat vieillit ou à des maladies que l’on trouve couramment chez les chats plus âgés. La douleur arthritique, par exemple, peut s’intensifier au fil des ans et faire ralentir considérablement un chat autrefois athlétique. L’insuffisance rénale peut avoir un impact sur le comportement d’utilisation du bac à litière en provoquant une miction excessive et une souillure du bac à litière, obligeant certains chats exigeants à trouver d’autres endroits pour éliminer. L’arthrite peut également entraver la capacité d’un chat à entrer dans la litière à temps. Les vocalisations nocturnes sont relativement courantes chez les chats hyperthyroïdiens ou les chats souffrant d’hypertension, et l’hypertension peut également provoquer un décollement de la rétine et la cécité, entraînant anxiété et confusion. Une maladie parodontale progressivement douloureuse peut décourager le chat de visiter son bol de nourriture avec le même enthousiasme qu’il a montré à un plus jeune âge.

Les signes de dysfonctionnement cognitif peuvent également être attribués à un trouble neurologique localisé dans le cérébrum (ce qui compose la plus grande partie du cerveau). Cette zone contrôle la réponse d’un chat à son environnement, sa vision et son audition, ainsi que des fonctions vitales telles que dormir et manger. Un comportement anormal provenant de cette partie du cerveau, peut être causé par une variété de problèmes physiques, tels qu’une inflammation des tissus, des tumeurs, un traumatisme ou une maladie métabolique.

Des solutions existent

Le traitement de la sénilité chez le chat n’est pas employé afin d’inverser la situation, car, malheureusement, ce n’est pas possible et les dégâts neurologiques produits à cause du vieillissement sont irréversibles.

Votre dévouement au traitement peut faire toute la différence. Par exemple, même si cela ne « guérira » pas votre chat, le maintien d’un environnement sain et stimulant aidera à ralentir la progression du déclin cognitif. Cela implique généralement de créer une routine quotidienne d’exercice, de jeu et d’entraînement.

Des diètes thérapeutiques conçues pour les chats âgés sont disponibles en clinique vétérinaire. Elles contiennent entre autre des oméga-3 ainsi que des antioxydants tels que la vitamine E et C, du sélénium, des flavonoïdes, des caroténoïdes comme le bêta-carotène et la carnitine et tous considérés comme excellents pour améliorer les fonctions cognitives d’un chat.

Éviter d’amener un autre animal dans la maison dont la présence pourrait être stressante pour votre chat.

Assurez-vous que les bacs à litière sont facilement accessibles, avec des côtés bas pour un accès facile. Si votre chat âgé a du mal à monter et à descendre les escaliers, installez des rampes au besoin dans toute la maison.

Finalement, assurez-vous d’emmener votre chat chez un vétérinaire pour des examens de routine afin que les problèmes de santé soient identifiés à leurs premiers stades, lorsqu’ils sont le plus traitables.

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